Mapear la biodiversidad. De Suiza a Chile con escala en Uruguay

por Rocío Ramírez Paulino
21 de septiembre 2015

Patricio Pliscoff, biogeógrafo radicado en Chile, vino al Instituto de Investigaciones Biológicas Clemente Estable en enero de 2015 y tuve la fortuna de enterarme y asistir a su conferencia, porque trabajo allí y porque existe el Laboratorio de Etología, Ecología y Evolución, el LEEE, con quien colabora y donde se investiga, entre otras cosas, la biogeografía de la arañas de la costa del Uruguay.

Me encanta estar rodeada de científicos, desde los que encajan en el mito de la locura o la vida ermitaña a quienes debo tirarles la lengua para saber qué investigan, hasta los más convencionales y aquellos que aunque parezca mentira, sí que son bichos raros, hacen divulgación como Patricio. Pero además, trabajar en el Instituto me ha dado la oportunidad de reencontrarme con la biología y la ecología, mi orientación profesional antes de dejar la vida académica pura y dura.

Patricio comenzó su carrera como geógrafo y cuando le tocó seguir estudiando, eligió hacer una maestría en Ecología Evolutiva. El Instituto lo invitó para que nos actualizara sobre su especialidad: la biogeografía aplicada a la conservación de las especies y los ecosistemas.

RR ¿Cómo llegaste a interesarte y especializarte en la ecología?

PP Como geógrafo desde el inicio manejo herramientas que permiten espacializar. Esto es, ver paisajes y sus componentes desde el punto de vista del espacio geográfico que ocupan. Esto hizo que naturalmente mi trabajo se involucrara con el de muchos ecólogos. Así llegué a interesarme por la distribución de los seres vivos y cómo poder usar las herramientas geográficas para analizarla. Luego conocí las técnicas de modelación de especies y realicé una maestría en ecología evolutiva, y claro, mi perfil coló muy bien porque nadie trabajaba con Sistemas Información Geográfica. Con este background me fui a Suiza, bajo la línea del cruce entre lo espacial, lo geográfico y la biología.

Hoy los investigadores han perdido el interés básico del dónde, focalizados en el cuánto.

RR Suiza te abrió puertas en Latinoamérica, trajiste conocimientos y herramientas nuevas.

PP Al comienzo lo que hice en Suiza fue estadística espacial, que busca conocer cómo se distribuyen los seres vivos. Lo interesante es que luego comenzamos a desarrollar técnicas para describir la distribución, no sólo verla; generalmente, más que la distribución se usa el rango. por ejemplo, tal spp. está desde el norte de Brasil al sur de Argentina, y no se dice “está desde los bosques hasta la serranía”, usando su distribución biogeográfica. En mi trabajo la idea de la distribución viene como inserta en considerar el porqué. Las técnicas que utilizamos nos permiten explorar estadísticamente cuáles, de un conjunto de criterios, es este caso variables, son las mejores para explicar una determinada distribución.

RR En tu conferencia comentaste que existen varias técnicas dentro de cada modelo de distribución. ¿Podrías explicar un poco más cómo se relacionan estos conceptos en tu trabajo?

PP Veámoslo con una especie de araña, la Allocosa brasiliensis que habita las costas del sur de Brasil y Uruguay. En un conjunto de variables, el rango de la temperatura en verano es el que mejor explica su distribución. Tienes puntos de localización y tienes variables, una de ellas la temperatura. Buscamos encontrar relaciones entre la localización y cada variable; puntualmente, la técnica busca el espacio donde combinan la distribución y la variable. Esto es estadística espacial. En concreto, mi trabajo ocupa la estadística espacial para hacer modelos de distribución de especies.

RR Y tu trabajo tiene una aplicación concreta, la conservación.

PP Como Biogeógrafo, estudio los patrones de distribución de las especies con fines conservacionistas. Utilizo los modelos y los patrones, que le dan un sustento a la conformación de áreas protegidas como fundamento para la toma de decisiones. El insumo básico para definir estrategias de conservación son los modelos de distribución. Si tienes todas las distribuciones y las sumas, encontrarás concentraciones. Entonces se puede ver, en el área protegida, dónde habrán el mayor número de especies.

RR ¿Cuál sería el ABC de la conservación?

PP Primero, que sepa dónde está la especie. No tanto cuántas hay.

RR Perdón, ¿Y cómo hacés para saber hasta dónde llega una especie?

PP Porque trabajas con ella y vas a buscarla, conoces su distribución lógica, utilizando bibliografía, reportes, documentos. Lo segundo, es conocer la ecología de la especie, aunque en realidad es necesario para saber dónde está. Entonces es básico conocer la biología de la especies y saber dónde está. A veces la intención de conservar es buena, pero no se conoce la ecología.

RR Qué enredo ¿o no?

PP Tiene que haber ética profesional , porque si no sabemos dónde están las especies, no podemos conservar. Hay un vacío en ésa área del conocimiento. Existe un vacío sobre el lugar donde están las especies.

“En definitiva, lo que motiva al científico es la curiosidad”

RR ¿Por qué conservar?

PP Yo no estoy de acuerdo en conservar por conservar, tiene que haber un motivo para conservar. Antes de tomar la decisión, hay que saber bien qué es lo que uno quiere conservar para poder priorizar los recursos. Igual la decisión de qué conservar es política, es distinto.

RR Y si tuvieras que darme una explicación práctica de por qué conservar, para que la entendamos todos..

PP Una respuesta podría ser para conocer la historia evolutiva de las especies.

RR OK. quizás este concepto es complejo, ¿te refieres al valor del conocimiento? Por ejemplo al que podemos obtener sobre las especies y de cada especie en particular...

PP Para un científico conservar se vincula con la necesidad es responder preguntas. Al final es como un círculo, uno busca explicaciones, es una necesidad de conocimiento. La explicación más simple es para contestar preguntas.

Vacíos de conocimiento

Patricio es un apasionado de lo que hace, no me quedaron dudas. Su trabajo es clave para la conservación y lo pone en práctica en varios proyectos de investigación, al menos en países de Latinoamérica y Europa. Al finalizar la entrevista enfatizó:

PP Hoy la urgencia es llenar vacíos de información para poder valorar qué hay que conservar. De allí surgen las necesidades de conservación. Es más importante saber qué información falta para conservar, que preguntarse qué conservar. Uno se maneja con el paradigma del momento, en este momento lo más importante es llenar vacíos de información, y para la conservación en particular, los que atañen a la distribución de especies son fundamentales.

Rocío Ramírez Paulino es bióloga y tiene un Máster en Comunicación Científica por la Universitat Pompeu Fabra de Barcelona. Trabaja como encargada de la Comunicación y Divulgación Científica en el Instituto de Investigaciones Biológicas Clemente Estable de Montevideo, Uruguay, además de dar clases de biología y escribir sobre ciencia como freelance para algunos medios.

Patricio Pliscoff es profesor asistente del Departamento de Ecología y del Instituto de Geografía de la Universidad Católica de Chile. Es geógrafo y máster en ecología evolutiva de la Universidad de Chile. Doctor en Ciencias Biológicas de la Universidad de Lausanne, Suiza. Además es investigador asociado de diversos proyectos de conservación y biodiversidad en Chile. Director y socio fundador de la ONG “Taller La Era”, consultor e investigador de WWF (World Wildlife Fund), Comisión Nacional del Medio Ambiente (CONAMA), TNC (The Nature Conservancy), entre otras.

Bibliografía

Modelación de especies y ecosistemas.

Evaluación de predictores clímáticos en la modelación de distribución de especies y estimativos de riesgos de extinción asociados.

Representatividad de los ecosistemas terrestres en un área protegida de Chile.